Karen Grassle, star de « petite maison dans la prairie », dit que Michael Landon était une brute sexiste sur le plateau

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Lorsque l’hôtesse de l’air de la cabine de première classe a demandé à l’actrice Karen Grassle si elle voulait du vin avant le décollage, elle a nonchalamment répondu: « Oh, juste un peu, s’il vous plaît. »

La star de la télévision, qui a joué l’épouse et la mère adorée Caroline « Ma » Ingalls dans l’émission à succès « La petite maison dans la prairie », n’a laissé aucune indication que le verre de blanc complétait les grandes quantités d’alcool qu’elle avait déjà consommées à l’aéroport.

Pourtant, il ne fallut pas longtemps avant qu’elle embrasse le gars assis à côté d’elle et, dans une brume alcoolisée, accepte de rentrer chez lui avec lui une fois qu’ils ont atterri.

« J’étais un gâchis », a déclaré Grassle au Post dans une interview exclusive. « Ma vie devenait incontrôlable. »

Maintenant, près de cinq décennies après son comportement imprudent à bord de l’avion, elle s’est ouverte sur son passé sauvage et émotionnellement dommageable à la fin des années 60 et 70.

Son personnage à l’écran dans la série classée G sur la saine famille Ingalls était à l’opposé de son vrai personnage – un toxicomane qui se détestait et qui chancelait au bord du désespoir.

Les nouveaux mémoires de Grassle, « Bright Lights, Prairie Dust: Reflections on Life, Loss, and Love from Little House’s Ma » (She Writes Press), sorti le 16 novembre, retracent les hauts et les bas de sa vie privée et de sa carrière dans le showbiz.

Le livre franc raconte des expériences telles que sa série de romances ratées, deux grossesses non désirées, son exposition à une maladie sexuellement transmissible et sa relation difficile avec l’acteur, réalisateur et producteur Michael Landon, la force motrice de « Little House ».

Comme l’a expliqué la mère de l’un d’entre eux : « Il m’a fallu beaucoup de temps pour vraiment creuser et découvrir pleinement les couches de mon histoire.

« J’ai dû résister à ma propension naturelle à la vie privée pour découvrir la vérité. »

Grassle, aujourd’hui âgée de 79 ans, est née et a grandi à Berkeley, en Californie, où elle vit toujours aujourd’hui.

Son père, Eugene, un agent immobilier indépendant, était un alcoolique suicidaire, tandis que sa mère, Frae, qui souffrait depuis longtemps, était une institutrice «dure et déterminée» qui a surmonté les difficultés pendant la Grande Dépression.

« C’était merveilleux d’avoir ce modèle féminin fort comme source d’inspiration pour Caroline », a déclaré l’actrice, ajoutant: « D’autant plus que ma vie était si différente. »

Elle a décroché la partie convoitée de Ma en janvier 1973 après avoir déménagé de New York à Los Angeles. Lorsqu’elle était basée à Manhattan, la comédienne formée à Londres travaillait principalement dans le théâtre, apparaissant à Broadway et dans une production de Shakespeare in the Park de « Cymbeline » aux côtés de Christopher Walken et Sam Waterston.

Ce fut une période particulièrement difficile puisqu’elle était malheureusement mariée à l’acteur Leon Russom (le premier de ses trois anciens maris), dont elle a divorcé en 1970. Pendant ce temps, l’argent qu’elle gagnait de la scène était une misère.

Malheureusement, elle a suivi l’exemple de son père en frappant la bouteille – une habitude destructrice qui a commencé lorsqu’elle étudiait à l’Université de Californie à Berkeley, une enclave hippie où elle était sujette à l’anxiété et parfois à l’automutilation.

Mais, comme l’a souligné Grassle, son « budget limité » à New York l’a aidée à contenir sa consommation d’alcool à l’époque. « Mon appartement était sur la Première Avenue dans un bloc avec une clinique de méthadone », se souvient Grassle de l’emplacement près de l’East River, notant que les junkies s’évanouiraient dans le vestibule de son immeuble. Elle s’inquiétait constamment de payer le loyer et le coût des réparations de sa vieille voiture cabossée.

Ce fut un triomphe majeur quand, en parfaite inconnue, elle a remporté le rôle de Ma dans « Little House », la « vision » de « Bonanza » idole Landon, qui a joué le rôle de Charles « Pa » Ingalls lui-même. Son épouse à la télévision a vu le potentiel d’une adaptation sur petit écran des mémoires de la colon Laura Ingalls Wilder et a mis sa réputation en jeu pour diriger la série.

« On m’a dit de porter une robe et pas de maquillage », a écrit Grassle à propos de ses instructions avant son audition angoissante aux studios Paramount.

« Dans les années 70, il était courant pour les actrices d’Hollywood de porter des jeans serrés et des petits hauts qui révélaient leur ventre, leurs faux cils et beaucoup d’eye-liner », a-t-elle décrit. « Ce look était » in « , mais le look, [mon] agent a dit, n’aidait pas Michael Landon à choisir Caroline Ingalls, Pioneer Mom. »

Elle a investi 40 $ – une grosse somme d’argent à l’époque – dans une modeste robe en laine avec un col roulé et une jupe évasée. Elle a sournoisement ignoré l’ordre de venir à visage découvert en tamponnant une touche de fard à paupières marron.

La stratégie a fonctionné. Quelques minutes après avoir terminé une scène d’essai, Landon « a jailli du sol comme un jack-in-the-box et s’est exclamé : » Envoyez-la à la garde-robe ! »

Grassle revient avec émotion sur le tournage de la première saison de « Little House » dans la campagne de Sonora, en Californie. Elle a forgé un lien spécial avec Melissa Gilbert, sa fille à l’écran, qui a joué Laura Ingalls, alias « Half Pint », la la prunelle des yeux de Pa.

Elle a dit qu’elle avait également « dépensé beaucoup d’énergie pour développer des relations » avec Melissa Sue Anderson et les jumeaux identiques Lindsay et Sidney Greenbush (respectivement interprétés comme les sœurs de Laura, Mary et Carrie) « alors ils se sont sentis à l’aise de faire des scènes avec moi en tant que mère ».

Quant à Landon, Grassle lui a d’abord trouvé un patron exigeant qui était aussi une « personne incroyable aux multiples talents ».

« Il était très nerveux, mais il portait le poids du spectacle sur ses épaules. »

Au sommet de sa renommée, Grassle était payée entre 2 000 et 4 000 dollars par semaine, assez pour fréquenter des bars et des restaurants chics. Pendant ce temps, aussi accomplie qu’elle était, l’actrice de 30 ans a commencé à remettre en question ses capacités et à être obsédée par sa performance pendant le programme de tournage punitif de « Little House ». Cela n’a pas aidé qu’il y ait un bar sur le plateau.

« J’ai passé ma carrière de buveur à essayer de maîtriser la situation », a déclaré Grassle au Post à propos de son alcoolisme de haut niveau. « Je voulais boire comme les autres buvaient – juste pour m’amuser à la fête.

«Mais ça a commencé à mal tourner. Je devenais horriblement ivre et je sanglotais, pleurais et continuais. J’aurais l’impression que tout dans ma vie n’allait pas.

La situation n’a fait qu’empirer lorsque ses relations avec Landon se sont détériorées lors d’un différend en cours sur son salaire. Les tensions ont monté avant la deuxième saison de l’émission lorsqu’il a refusé sa demande d’augmentation. À la grande indignation de Grassle, il a utilisé l’excuse que ses revenus devraient correspondre à ceux des enfants acteurs.

« Je me suis senti insulté en tant que co-vedette d’une série à succès », a déclaré Grassle, un pilier de l’ensemble « Little House » entre 1973 et 1982. « Je ne voulais pas arnaquer qui que ce soit, mais je m’attendais à un salaire équitable. » C’était particulièrement exaspérant lorsque Landon a affirmé que le public ne la trouvait pas aussi populaire qu’elle le pensait.

Avant longtemps, « Ma » a reçu l’épaule froide. Elle a été exclue des intrigues et ses scènes ont été coupées. Landon suscitait des rires bon marché de la part de l’équipage en se moquant de sa silhouette et de ses expressions faciales lorsqu’ils passaient en revue ses images.

Le plus choquant était le langage de plus en plus grossier et la conduite grossière de Landon, a déclaré Grassle. Ces traits sont souvent apparus lors de séquences tournées dans la chambre rudimentaire des Ingalls lorsque les travailleurs masculins sur le plateau l’ont encouragé.

« Mike disait » c__ « et faisait des blagues dégoûtantes sur la façon dont une femme sentait après un rapport sexuel », se souvient Grassle. Elle a dit que les commentaires scandaleux de Landon lui avaient donné envie de « disparaître ».

« C’était presque comme si j’étais gelée », a-t-elle déclaré. « Mais, en tant que femme dans l’industrie cinématographique des années 1970, j’étais tellement habituée à ces dénigrements, il ne m’est jamais venu à l’esprit de le réprimander vivement. »

Elle a poursuivi: «J’ai maintenu le professionnalisme. Je serais la gentille fille, je jouerais le rôle et j’espérerais.

À ce jour, sa consommation d’alcool – et les inévitables gueules de bois – ont fait des ravages sur son corps et sa psyché. L’incident avec l’étranger dans l’avion était typique des risques qu’elle a pris avec sa sécurité et son bien-être.

« Je ne sais pas ce que le public aurait pensé de Caroline Ingalls se comportant comme ça », a-t-elle déclaré. « Peut-être qu’ils se seraient retournés contre moi. »

Certaines de ses relations les plus significatives ont été compromises parce qu’elle ne pouvait pas résister à des types « inadaptés ». « Je n’ai jamais été un bon juge pour savoir qui ferait un bon partenaire », a-t-elle avoué, décrivant sa jeune personnalité comme quelque peu « lâche ».

« J’étais désespéré et je n’avais aucune idée », a ajouté Grassle. « Je déteste le dire, mais les hommes [avec qui je sortais] étaient en désordre. »

Au milieu des années 70, elle a trompé son fiancé de l’époque avec Gil Gerard, un acteur fringant qui a fait une apparition dans « Little House ». Gerard, qui a pris la tête de la série télévisée de science-fiction « Buck Rogers au 25e siècle », a ensuite contacté Grassle avec la nouvelle bouleversante qu’elle avait peut-être contracté la gonorrhée.

Parlant franchement de sa dépendance à l’alcool, Grassle explique dans son livre comment elle est arrivée sur le plateau après une longue nuit d’alcool, épuisée et nauséeuse. Les yeux rouges et bouffis, l’actrice compterait sur les coiffeurs et maquilleurs pour masquer les effets secondaires.

« J’ai pris un café et j’ai marché jusqu’à la caravane de maquillage », se souvient-elle d’un début douloureux. « Larry et Whitey [l’équipe qui s’est occupée de son apparence] m’ont remis ensemble et je suis sorti du cocon bienveillant avec la tête de Ma. »

Ce n’est qu’après être devenue sobre qu’elle a reconnu son désir subconscient de vaincre sa dépendance et de canaliser la grâce et l’endurance de son alter ego dans « Little House ».

« Je ne soupçonnais pas que mon véritable désir était la stabilité, un mari qui voulait une famille et des enfants à moi », a écrit Grassle dans ses mémoires. « Je n’avais aucune idée que je voulais ce que Caroline Ingalls avait réellement. »

Heureusement, avec l’aide d’un ami déterminé et d’un autre alcoolique, Grassle a trouvé le courage de défier ses démons en 1977. Forte d’une victoire définitive dans ses négociations salariales de plusieurs années avec Landon et NBC – elle a réussi à doubler son salaire – l’actrice a abandonné ses vieilles habitudes et a adopté un mode de vie sain.

Le revirement dramatique a contribué à sa réconciliation ultérieure avec Landon, décédée d’un cancer du pancréas en 1991 à l’âge de 54 ans. « Je suis très reconnaissante que nous ayons réparé nos clôtures », a-t-elle déclaré.

Pendant ce temps, après avoir quitté « Little House » pour écrire et jouer dans le projet de 1978 « Battered », sur la violence domestique contre les femmes, Grassle est devenu un défenseur de premier plan de l’égalité des droits.

Ces jours-ci, son activisme se concentre sur la campagne en cours pour la liberté reproductive. La cause lui tient particulièrement à cœur depuis qu’elle a subi deux interruptions de grossesse à la fin de la vingtaine et au début de la trentaine avant d’avoir son fils, Zach Radford, en 1985.

Dans ses mémoires, la Californienne a décrit le traumatisme d’un voyage secret au Mexique pour la première procédure avant que l’avortement ne soit officiellement légalisé en 1973.

« La société [encore] doit soutenir les femmes dans leurs décisions », a déclaré Grassle. « Que ce soit pour des raisons de santé – ou pour toute autre raison personnelle – ils ne devraient jamais être traités comme des criminels. »

Quant à Ma, Grassle est extrêmement fière des 182 épisodes de « Little House » lorsqu’elle a volé le cœur des Américains en tant que mère préférée du pays.

« Caroline était une femme incroyablement forte avec une nature pleine de texture », a conclu l’actrice. « Son esprit est un à vivre. »

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